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Actualizado en: Lunes, agosto 26 2019

Preguntas y respuestas: el pionero de la rabia aconseja comenzar a escribir

La vida podría haber sido muy diferente para la profesora Sarah Cleaveland, epidemióloga veterinaria británica, que ha dedicado gran parte de su carrera a la lucha contra la rabia.

Como una joven graduada con un título de Primera Clase, un asesor de carreras la dirigió hacia un trabajo como mecanógrafa.

Pero tan ofendida estaba por la sugerencia, que la impulsó a la escuela veterinaria, le dice a ella. SciDev.Net. El mes pasado recibió el honor de ser nombrada miembro de la Academia de Ciencias Médicas de Gran Bretaña, lo que se sumó a una lista de reconocimientos.

La investigación de Cleaveland sobre la rabia en el Serengeti proporcionó evidencia de la viabilidad de eliminar el enfermedad en perros Organizaciones internacionales como la Organización Mundial de la Salud (OMS) quieren ver que 2030 logre este objetivo en humanos. El virus, que causa daño al cerebro, es más común en África y Asia, donde generalmente se transmite a los humanos a través de mordeduras de perro. A nivel mundial, mata al menos 59,000 personas al año.

Eres reconocido por tu trabajo con la rabia en Tanzania. Cuéntanos sobre eso ...

Accidentalmente me involucré con la rabia cuando estaba trabajando en Tanzania en el Proyecto Serengeti Cheetah en 1990 cuando hubo un brote de rabia en perros salvajes africanos. Como veterinario, me pidieron que me involucrara. Debido a que es una enfermedad que se ha estudiado durante tanto tiempo, pensé que sabíamos todo lo que se necesita saber al respecto, pero al profundizar en las cosas, descubrí que había muchas lagunas en nuestra comprensión, particularmente en el contexto africano, y Tenía curiosidad por saber más. Desarrollé algunas ideas de proyectos y encontré fondos para trabajar en el problema de un estudio de doctorado. Ese fue el comienzo del trabajo de la rabia y realmente ha crecido a partir de eso. La plataforma y el programa de investigación que establecí en el Serengeti se han ampliado y ahora están dirigidos por colegas que lo están tomando en direcciones realmente emocionantes.

Esa investigación proporcionó estimaciones sobre la carga de la rabia y evidencia de la viabilidad de eliminar la rabia. ¿Qué impacto ha tenido eso?

Cuando comenzaba, las estadísticas oficiales publicadas a través de la OMS informaban oficialmente algo así como las muertes de 200 en África, y sabíamos que eso era una gran subestimación. Así que desarrollamos un enfoque para estimar de manera más realista el verdadero número de muertes humanas y llegamos a una cifra de aproximadamente 100 veces la que se informó oficialmente. Este método se ha desarrollado aún más para dar una estimación global de casi 60,000 muertes humanas por rabia transmitida por perros. Esto fue muy importante para crear conciencia y hacer que cualquier persona se interese en hacer algo sobre la rabia. Tenemos buenas herramientas para prevenir y controlar la rabia, por lo que la pregunta es ¿por qué no se usan? Y los tipos de argumentos que escuché todo el tiempo fueron: "hay demasiada vida salvaje en África, es un ejercicio inútil" y "hay demasiados perros callejeros, son imposibles de vacunar". Cuando se compara con "no es un problema de enfermedad humana muy importante", solo conduce a la inercia y la inacción. Entonces, nuestro trabajo se ha centrado en eliminar esas barreras y preguntar "¿hay realmente evidencia para apoyar esto?" ... y, una por una, todas estas barreras se han derrumbado. Es completamente factible [para eliminar la enfermedad]. Los reservorios de vida silvestre no deberían presentar un problema para eliminar las muertes humanas, los perros son accesibles y pueden ser vacunados, y en realidad es bastante sencillo.

¿Qué se necesita para hacer realidad la eliminación?

Estamos en la etapa donde todos los componentes principales están en su lugar y ahora nos enfrentamos al desafío de ampliar. Hemos tenido proyectos piloto, hemos demostrado que la eliminación es factible a pequeña escala e incluso a mayor escala, como en América Latina, sabemos que puede suceder. Pero en África y Asia estamos luchando para ir más allá y coordinar programas nacionales y regionales. Así que eso es realmente en lo que estamos tratando de trabajar ahora: cómo hacer que ese paso cambie.

¿En qué te centras actualmente en tu trabajo?

La mayor parte de mi trabajo se centra ahora en otras zoonosis [enfermedades que pueden transmitirse de los vertebrados a los humanos]. Trabajo mucho en enfermedades que causan enfermedades febriles en las personas. Aunque la malaria ha disminuido en muchas áreas, todavía hay mucha fiebre pero no sabemos realmente qué la está causando. Un estudio en Tanzania, sobre fiebre severa en pacientes hospitalizados, encontró que alrededor del 60 por ciento fueron diagnosticados clínicamente de malaria, pero cuando en realidad llegaron a analizar la causa de la enfermedad, menos del dos por ciento de los casos febriles fueron causados ​​por la malaria. , y aproximadamente un tercio de ellos eran enfermedades zoonóticas, muchas asociadas con el ganado. Algunas de estas enfermedades, como la brucelosis, la fiebre Q y la leptospirosis, tienen poca visibilidad, pero en realidad tienen un impacto importante en la salud y el sustento de las personas.

¿Qué desafíos has enfrentado como mujer en la ciencia?

Mi primer título fue en zoología y cuando solicité un trabajo en la British Antarctic Survey, no aceptaron mujeres en ese momento en la Antártida, lo que me hizo repensar mis opciones. Vi a un asesor de carreras que miró mi CV. Tenía un buen título, pero ella vio que podía escribir y dijo '¿por qué no consigue un trabajo con una empresa de marketing como mecanógrafa? La suposición de que todo lo que podía hacer era escribir rápido, y que esta debería ser mi entrada en una carrera, me indignó mucho ... Fue un desafío que me impulsó a postular a la escuela veterinaria que me llevó a esta carrera.

¿Qué consejo le darías a otros que intentan forjar una carrera científica?

Lo que he aprendido de mi carrera y éxitos inesperados es que no se trata solo de tus habilidades académicas y técnicas. Estos son claramente muy importantes, pero gran parte de lo que hacemos en ciencia y medicina es inherentemente colaborativo. Necesitamos recurrir a tantos tipos de experiencia y disciplinas porque estamos abordando algunos desafíos muy complejos, particularmente en salud internacional en los países en desarrollo. Por lo tanto, su capacidad de reunir a las personas adecuadas con la combinación adecuada de habilidades y mantener y fomentar esas relaciones es realmente importante. Es muy raro encontrar algún éxito que se deba a un individuo. Ciertamente, en mi caso no se trata de mí, se trata de tantas personas que han trabajado juntas de manera efectiva para abordar algunos de estos problemas.

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